ARPANET: El Origen de Internet

arpanet, sigma

Actualmente Internet forma parte de nuestra vida cotidiana y nos parece un invento moderno, pero para descubrir su origen tenemos que remontarnos hasta los años 60 del siglo pasado.

El 21 de noviembre de 1969 se conectaron las computadoras de dos de las cuatro universidades estadounidenses que formaban la red ARPANET (Advanced Research Projects Agency Network). Fue creada por la agencia ARPA, la Agencia de Investigación de Proyectos Avanzados del Departamento de Defensa de Estados Unidos, que surgió en 1958 como respuesta al lanzamiento del Sputnik, el primer satélite artificial creado en plena Guerra Fría por la Unión Soviética. El objetivo de la red era utilizarla como medio de comunicación seguro entre diferentes organismos gubernamentales estadounidenses. Este concepto de conexión entre ordenadores fue desarrollado en 1962 por J. C. R. Licklider, que era el jefe de la Oficina de Procesado de Información de ARPA. En el caso de su oficina, tenía la necesidad de unificar las conexiones con las distintas universidades con las que trabajaba con el fin de compartir recursos entre ellas.

arpanet, esquema

Borrador del esquema inicial de la red ARPA en 1969.

En 1964 el investigador Leonard Kleinrock (del MIT, Instituto Tecnológico de Massachusetts) expuso sus ideas sobre la conmutación de paquetes, que en esencia consiste en fragmentar la información a enviar en paquetes que contienen también los datos del origen y destino del mismo, pero sin un camino preestablecido para llegar a él. De esta manera todos los nodos de la red pueden comunicarse entre sí aunque alguno de ellos falle, ya que el paquete puede llegar a través de otro. En este área también trabajaban sin conocerse entre ellos Donald Davies (del NPL, el laboratorio de física de Reino Unido) y Paul Baran (de la RAND Corporation, que es la encargada de formar a las fuerzas armadas de EEUU) y llegaron a las mismas conclusiones que Kleinrock en sus estudios. La diferencia es que Davies simplemente pretendía crear una red pública más rápida y flexible que las existentes, y Baran había iniciado las investigaciones para su empresa por la tensión existente entre los Estados Unidos y la Unión Soviética y el miedo a que un ataque nuclear inutilizara las estructuras de comunicación del ejército americano.

En 1968 ARPA puso en común los tres estudios y decidió implementar las ideas que exponían para hacer su red más resistente a fallos, tanto de los propios ordenadores como de las poco fiables líneas de comunicación que los unían. A partir de este momento y puede que por el origen tecnológico/militar de la propia ARPA y las motivaciones del estudio de Baran para su empresa, se explique la extendida creencia de que ARPANET se creó para poder soportar una guerra nuclear.

…sus creadores llevan años intentando explicarlo, pero paradójicamente es a través de Internet, la evolución de su invento, donde más referencias erróneas o poco exactas se pueden encontrar…

Tras la inauguración completa de la red inicial el 5 de diciembre de 1969, comenzó su expansión durante los siguientes años añadiendo poco a poco más computadoras. Entre ellas la que permitió en 1971 al programador Ray Tomlinson del MIT el envío del primer correo electrónico, utilizando el símbolo @ para separar el nombre del usuario de la máquina donde se encontraba.

arpanet, creadores

De izquierda a derecha Jon Postel, Steve Crocker y Vinton Cerf, determinantes en la creación del protocolo TCP/IP.

A partir de 1973 se empezaron también a incorporar a ARPANET ordenadores ubicados fuera de Estados Unidos, los primeros en Noruega y Reino Unido. Paralelamente empezaron a aparecer nuevas redes en todo el mundo, pero aisladas unas de otras básicamente porque cada una utilizaba un protocolo de comunicación diferente. En diciembre de 1974 DARPA (la antigua ARPA que cambió su nombre dos años antes) comienza la definición del protocolo de comunicación estándar TCP con el fin de unificar los usados en las distintas redes. Es entonces cuando se utiliza por primera vez el término Internet como abreviatura de internetworking. En 1982 se finaliza la definición completa del protocolo TCP/IP que empezaría a ser adoptado por todas las redes existentes en ese momento, incluida ARPANET. Esto permitiría cuatro años después la creación de Internet como un conjunto de todas ellas, de ahí que se la conozca como la red de redes.

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